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martes, febrero 6, 2024

Intereses de la deuda pública: ¿a quién van a parar?

Pregunte a un economista #24

Crédito de la imagen: Epicgenius via Wikimedia | CC BY SA 4.0

Esta semana, para empezar “Pregunte a un economista” del año, tengo una pregunta de Stan K. sobre la deuda nacional. Me complace informarles de que, tras haber solicitado preguntas a principios de enero, he recibido la mayor cantidad de ellas. Estoy deseando responder a todas las que pueda. He aquí la pregunta de Stan:

Peter, a menudo me lamento del lío que tenemos a medida que nuestra deuda nacional aumenta y los intereses de la deuda se convierten en uno de nuestros mayores gastos obligatorios. Sin embargo, estaba pontificando sobre este peligro que destroza el presupuesto a mi mujer, y ella me preguntó: “¿A quién pagamos los intereses y cómo los pagamos?”. Mi respuesta fue patética. ¿Me puedes ayudar?

Así que tenemos una pregunta sobre la creciente deuda estadounidense. Veamos a quién pertenece y cómo se paga.

Cómo toma dinero prestado el Gobierno

Cuando el gobierno pide dinero prestado, lo hace de una manera diferente a cuando usted y su familia piden dinero prestado. La mayoría de las veces, cuando un particular pide dinero prestado, pide un préstamo que devenga intereses y se devuelve mensualmente (o a intervalos regulares).

No ocurre lo mismo con el Estado. En lugar de eso, el gobierno se endeuda emitiendo bonos. Es probable que hayas oído hablar alguna vez de los bonos del Estado. Tal vez recibió uno de sus abuelos cuando era niño, para enseñarle el valor de la espera. Muchas personas incluyen bonos como parte de sus carteras financieras, especialmente a medida que se acercan a la jubilación.

El gobierno ofrece unos cuantos tipos de bonos que funcionan con algunas diferencias, pero así es como funcionan generalmente los bonos muy sencillos. Usted compra un bono que tiene un valor nominal de, digamos, 1.000 dólares. Cuando el bono vence (algunos bonos tardan hasta 30 años en vencer), usted recibe los 1.000 dólares.

¿Por qué alguien compraría algo que le da 1.000 dólares después de esperar 30 años? Bueno, debe darse el caso de que cueste menos de 1.000 $ comprar dicho bono (o que se ofrezca algún tipo de pago de intereses por el camino, una herramienta utilizada por algunos valores del tesoro).

Este es el núcleo del funcionamiento de los bonos básicos. El prestatario vende bonos a inversores y grupos y les ofrece pagarles más que el coste del bono en el futuro.

Siempre que usted recibe dinero hoy a cambio de devolver más dinero en el futuro, está pidiendo un préstamo. El interés de los bonos está implícito en los términos del bono específico. Por ejemplo, si tiene un bono a un año que cuesta 1.000 $ y que puede canjearse por 1.050 $ cuando venza, el tipo de interés anual implícito es del 5% (1.000 $*1+0,05).

Stan tiene razón. A medida que crece la deuda pública, aumenta la cantidad de dinero que el gobierno debe pagar en concepto de intereses. Si el gobierno emite uno de estos bonos simples que vence al cabo de un año canjeado por 1.050 $ (como en el caso anterior), los contribuyentes tienen que pagar 50 $ de intereses. Si el gobierno emite dos bonos de este tipo, acabarán siendo 100 $ de intereses. Si los ingresos fiscales no pueden pagar el bono, los funcionarios del gobierno tendrán que aumentar los impuestos, suscribir un nuevo bono que aumente aún más la deuda y los intereses, o imprimir dinero. Todo ello equivale esencialmente a una subida de impuestos.

Pero el problema para los futuros contribuyentes no acaba aquí. A medida que el gobierno intenta endeudarse más, tiene que ofrecer ofertas cada vez mejores para atraer a los prestamistas. Al cabo de un tiempo, prometer 1.050 dólares por un bono de 1.000 no convencerá a ningún nuevo prestamista. El vendedor tendrá que subir la apuesta a 1.060 dólares.

Como actualización de la respuesta original, los bonos del Tesoro de EE.UU., por ejemplo, devengan intereses en algunos intervalos. Se han añadido comentarios en cursiva para mayor claridad. Estos bonos siguen llegando a su vencimiento en alguna fecha, y pueden comprarse/venderse a precios de mercado antes de esa fecha. La explicación anterior es una versión muy simplificada de un bono. Los términos reales de los bonos cambian según el plazo y el país. 

¿A quién debemos intereses?

A algunos expertos les gusta afirmar que la deuda pública y el pago de intereses no son un gran problema porque “nos lo debemos a nosotros mismos”. Esto es erróneo en su mayor parte, pero para ver por qué, primero tenemos que preguntarnos quién posee los bonos del Estado.

La Fundación Peter G. Peterson tiene un buen artículo sobre quién es el propietario de la deuda.

El artículo comienza señalando que el 22% de la deuda del gobierno nacional es propiedad del propio gobierno. Las agencias gubernamentales suelen hacer este tipo de cosas a efectos de contabilidad, pero es justo decir que, en cierta medida, esta parte de la deuda es simplemente dinero que el gobierno se debe a sí mismo y que, en consecuencia, es menos importante.

¿Y el 78% restante? Bueno, aproximadamente un tercio de la deuda restante está en manos de ciudadanos y grupos extranjeros. En otras palabras, alrededor de 7,3 billones de dólares de pagos de bonos se deben a inversores individuales, grupos y gobiernos extranjeros. Las dos nacionalidades que más deuda estadounidense poseen (al margen de los ciudadanos estadounidenses) son la japonesa y la china.

Los otros casi 20 billones de dólares se deben a grupos nacionales.

Cuando se oye a la gente afirmar que “la deuda nos la debemos a nosotros mismos”, a menudo se refieren a esta deuda. A algunos les parece inocuo que los titulares de la deuda estadounidense sean ciudadanos estadounidenses. Es un error comprensible. Después de todo, si recibimos bienes y servicios hoy y los pagamos mañana, ¿cuál es el problema? La gente pide préstamos todo el tiempo.

El problema de la mentalidad de “nos lo debemos a nosotros mismos” es que agrega demasiado. Adaptando una cita del premio Nobel de Economía F.A. Hayek, esta “agregación oculta los mecanismos más fundamentales del cambio”.

¿Qué quiero decir con esto? Recordemos que la deuda pública a veces se mantiene durante mucho tiempo. Dentro de 30 años, ¿quién pagará impuestos para cubrir la deuda y los intereses de EEUU? En su mayoría serán nuestros hijos y nietos. No nos debemos la deuda a nosotros mismos. Las generaciones futuras se la deben al gobierno por un gasto del que a menudo nunca se beneficiarán.

Para ponerlo en contexto, imaginemos que llevo a mi mujer y a mis hijos de vacaciones por el mundo. Nuestros hijos se benefician de ello, pero en su mayoría no tienen edad para apreciarlo. Al final del viaje, mis hijos me dan las gracias de todo corazón. ¿Mi respuesta? No me lo agradezcáis; vendí un bono a vuestro nombre para cubrir las vacaciones. Tendréis que pagar esa factura mucho después de mi muerte.

Otra diferencia entre mi ejemplo y la situación de la deuda en Estados Unidos es que los ciudadanos deben dinero a otros ciudadanos. En mi ejemplo, mis hijos deberían dinero a sus primos mayores.

La cuestión, sin embargo, es que los ciudadanos no se deben dinero literalmente a sí mismos. La deuda nacional es cuando los futuros ciudadanos deben dinero a otros ciudadanos sin ningún acuerdo o beneficio obvio para los futuros ciudadanos.

A menudo, los ciudadanos que compran bonos lo hacen a través de los distintos gestores de inversiones que coordinan su jubilación.

Sin embargo, el mayor tenedor nacional de bonos del Estado es el Sistema de la Reserva Federal. Cuando la Reserva Federal quiere introducir dinero nuevo en el sistema, lo imprime y lo utiliza para comprar bonos. Puede leer sobre ello más a fondo aquí.

Los ingresos de la Reserva Federal procedentes de estos bonos a menudo superan sus gastos. ¿Qué hacen con lo que sobra? Lo normal es que devuelvan ese dinero al Tesoro estadounidense.

Podría pensarse que esto significa que la deuda propiedad de la Reserva Federal no es realmente un problema para los contribuyentes. Es cierto que los impuestos futuros no tendrán que subir tanto, mientras la Reserva Federal esté esencialmente condonando la deuda, pero el problema es que la compra inicial del bono con dinero recién impreso crea inflación, que actúa como un impuesto sobre los tenedores de dólares estadounidenses.

Algunos podrían argumentar que mientras los ciudadanos estadounidenses mantengan la deuda, no deberíamos preocuparnos porque no tenemos que devolverla. Esta idea es injusta y peligrosa desde el punto de vista financiero. Cuando la gente compra bonos, lo hace con la promesa de que se los devolverán. Si el gobierno decide no pagar los bonos a su vencimiento, está cometiendo un fraude.

Incluso si no hubiera un problema moral con esto, sigue siendo un argumento débil que la deuda no es un problema. Si el gobierno estadounidense empezara a defraudar a los tenedores de deuda interna, los ciudadanos estadounidenses dejarían de comprar deuda. Para que el gobierno pudiera financiar su exceso de gasto, tendría entonces que recurrir exclusivamente a los mercados extranjeros y ofrecer valores nominales de bonos aún más altos (en otras palabras, intereses más altos).

No hay forma de escapar a la realidad de que la deuda pública, ya sea nacional o extranjera, es un pago que deben hacer las generaciones futuras. Si no pueden pagarla, habrá graves consecuencias financieras.

El peligro de la deuda

Un último argumento de que la deuda pública no es un gran problema es más o menos el siguiente:

Las personas se endeudan constantemente para comprar casas o pagar sus estudios. A menudo, esta deuda les permite ganar o ahorrar más dinero del que habrían tenido de otro modo. En otras palabras, la deuda es a veces una inversión.

Este argumento podría ser persuasivo si creyéramos que el gobierno tiene los conocimientos suficientes para invertir inteligentemente para millones de estadounidenses que aún no viven o el incentivo para velar por sus intereses. Sinceramente, esto parece una exageración.

En su libro de 1977 Democracy in Deficit, los economistas Richard Wagner y James Buchanan explican por qué no cabe esperar que los incentivos estén bien alineados de este modo.

Los políticos sólo pueden tener éxito si reciben el dinero y los votos necesarios para mantener su cargo. Como tales, tienen un incentivo para utilizar los ingresos fiscales para llenar los bolsillos de votantes y donantes. Si los impuestos fueran impuestos a los votantes, esto podría causar un problema. Al fin y al cabo, a los votantes no les gustan los impuestos más altos.

Sin embargo, la deuda ofrece una solución inteligente. Al emitir bonos, los políticos pueden imponer la carga fiscal del gasto actual a las generaciones futuras que no pueden votar. Como resultado de esta lógica, existe un incentivo sistemático para que los políticos sobornen a las generaciones actuales con la riqueza de las generaciones futuras.

A diferencia de las deudas que contraemos para invertir, esta tendencia implica que la deuda se contraerá para el consumo presente, y ello a expensas de nuestros hijos. Lejos de invertir en la próxima generación, este tipo de deuda la está paralizando.

En resumen: la deuda, y los intereses que genera, la contrae el gobierno vendiendo bonos que actúan como promesas de reembolsar mayores cantidades en el futuro. Quién compra los bonos es variable, pero la forma última en que se financia esta deuda es a través de mayores impuestos, mayor inflación y más deuda que deberán pagar las generaciones futuras.

Pregunte a un economista ¿Tienes alguna pregunta sobre economía? Si alguna vez ha tenido dudas sobre economía o política económica, desde la inflación al crecimiento económico y todo lo demás, envíe una pregunta al profesor Peter Jacobsen a [email protected]. El Dr. Jacobsen leerá las preguntas y la suya podrá ser seleccionada para ser respondida en un artículo o incluso en un vídeo de la FEE.


  • Peter Jacobsen es un Escritor Asociado en la Fundación para la Educación Económica.