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viernes, abril 5, 2024

Hayek, Coase y Buchanan sobre el proceso de mercado

Tres artículos memorables sobre la libertad


En comparación con la mayoría de los demás economistas, mis colegas de la Universidad George Mason y yo ponemos más énfasis en los libros que en los artículos. Tyler Cowen, uno de mis colegas más destacados, suele describir la Economía de la GMU como un “departamento de libros”.

Este afecto por los libros no significa que ignoremos los artículos. De hecho, los artículos -y especialmente los artículos en revistas académicas- siguen siendo el principal medio para que incluso los economistas de la GMU publiquen sus investigaciones.

Hace poco reflexioné sobre muchos de los artículos que he leído en mi carrera como economista. Sin duda, un porcentaje mucho mayor de artículos que de libros no son memorables. Se leen y pronto se olvidan. (Esta desventaja, por supuesto, se compensa en cierta medida por el hecho de que se requiere mucho menos tiempo para leer un artículo que un libro). Pero mis lecturas de unos cuantos artículos sí que destacan en mi memoria como experiencias intelectuales decisivas.

Por encima de todos, el artículo que más me ha influido -el artículo cuyas lecciones están más plenamente entretejidas en el tejido de mi intelecto- es el artículo clásico de F. A. Hayek de 1945 “El uso del conocimiento en la sociedad” [“The use of knowledge in society”]. Este pálpito de ideas económicas se publicó por primera vez en la más prestigiosa de todas las revistas de economía, la American Economic Review; desde entonces se ha reimpreso innumerables veces.

Hayek explicaba en este artículo que los precios de mercado guían a millones y millones de propietarios individuales (incluidos los trabajadores) a utilizar sus recursos de forma que beneficien a los demás. Este logro de los precios es, por usar el término de Hayek, “maravilloso”. ¿Cómo puede ser que cada uno de los millones de individuos sepa cómo actuar para que sus acciones se coordinen con las de todos los demás y se coordinen de forma que produzcan una prosperidad generalizada? Evidentemente, no celebramos cada día una gigantesca conferencia telefónica que abarca todo el planeta y planificamos conscientemente nuestras actividades económicas para las 24 horas siguientes.

En lugar de ello, cada uno de nosotros recibe una buena dosis de orientación continua simplemente observando el patrón actual de los precios. Por ejemplo, pensemos en los propietarios de viñedos de California. Tras el gran éxito de la película Sideways, los consumidores querían menos merlot y más pinot noir. (Uno de los personajes principales de la película era un devoto del vino con un abierto desdén por el merlot y un afecto especial por el pinot noir). Los supermercados y minoristas de vino pronto se dieron cuenta de que tenían inventarios inesperados de merlot sin vender, mientras que se estaban quedando sin pinot noir. Estos vendedores de vino bajaron los precios que cobraban por el merlot y subieron los del pinot noir. Esta caída del precio del merlot, especialmente en relación con el precio del pinot noir, hizo que los propietarios de viñedos plantaran menos merlot y más pinot noir. De este modo, al ajustarse los precios a la realidad del mercado, los productores aprenden lo que deben hacer para satisfacer mejor la demanda de los consumidores.

Otro artículo importante en mi desarrollo intelectual es el ensayo de Ronald Coase de 1946 “La Controversia del Costo Marginal” [“The Marginal Cost Controversy”]. Publicado en la revista Economica, este artículo es una brillante advertencia contra la tentación de tomar demasiado al pie de la letra los supuestos y conclusiones de los libros de texto.

El costo marginal es el costo de ofrecer una unidad adicional de producción; por ejemplo, una libra más de manzanas o un automóvil más. En la mayoría de los casos, los costos marginales aumentan a medida que las empresas incrementan las cantidades que ofrecen a los consumidores. Pero los libros de texto identifican ciertos bienes y servicios como aquellos cuya oferta puede incrementarse a costo cero. Estos libros de texto también insisten en que la eficiencia económica exige que, en estas circunstancias, las empresas aumenten sus suministros y no cobren nada a los consumidores por la producción adicional. Obviamente, ninguna empresa privada hará tal cosa si sus clientes están dispuestos a pagar algo por la producción adicional. Por ello, muchos economistas concluyeron que la eficiencia económica requiere la intervención del gobierno, ya sea para forzar el precio a cero o para que el propio gobierno ofrezca esos bienes y servicios.

El ejemplo clásico de un bien de este tipo es un puente sobre un río. Una vez construido el puente -y suponiendo que el tráfico en el puente no esté congestionado- el costo de dejar que un coche más cruce el puente es prácticamente cero. Sin embargo, el propietario privado del puente cobrará precios positivos a cada vehículo que quiera utilizarlo. Los economistas, cegados por la simplicidad de los libros de texto, tomaron este hecho como prueba de que la propiedad privada de los puentes es ineficiente a menos que el gobierno impida a estos propietarios cobrar por el uso de sus puentes durante las horas no pico.

Coase efectivamente gritó: “¡Eso es absurdo!”. Rechazó la convención de evaluar la idoneidad de los precios basándose en el supuesto de que los puentes ya existen. Coase, que había estudiado con Hayek en la London School of Economics, se dio cuenta de que los precios que cobran los propietarios de los puentes, incluso cuando no están congestionados, son la mejor fuente de información sobre su valor. Si se siguiera el consejo de los libros de texto de economía y se obligara a todos los puentes existentes a cobrar un precio cero por su uso cuando no hubiera congestión de tráfico, no habría señales de precios que indicaran a los empresarios el valor que tendría para los consumidores la construcción de puentes adicionales.

El artículo de Coase no sólo pone de manifiesto el papel vital que desempeñan los precios en el proceso de mercado. Y no sólo explica la importancia de recordar siempre que el mercado es, de hecho, un proceso. Además, muestra lo equivocada que puede llegar a ser incluso la opinión profesional y cómo esta opinión puede ser desafiada con éxito por economistas sabios que no temen cuestionar las doctrinas convencionales. Coase puso en tela de juicio una de las proposiciones más preciadas de la economía dominante, a saber, que los precios por encima del costo marginal son necesariamente ineficientes y deben ser corregidos, si es posible, por el gobierno. Y al hacerlo, nos hizo a todos mejores economistas.

Orden espontáneo

El último artículo que describiré apenas es un artículo. Es una carta al editor de la antigua y maravillosa publicación Literature of Liberty. Después de que el filósofo Norman Barry publicara un espléndido artículo en el que analizaba la teoría del orden espontáneo, James Buchanan, en 1982, escribió una carta en respuesta. El título de su carta lo dice todo: “El orden definido en el proceso de su aparición” [“Order Defined in the Process of Its Emergence”]. Y en sólo 536 palabras, Buchanan identificó y transmitió claramente una de las ideas más profundas de las ciencias sociales. Esta idea es que el orden social que vemos a nuestro alrededor es orgánico en todos los sentidos. El mejor resumen que he leído del punto de vista de Buchanan lo ofrece Don Luskin:

Los mercados no existen como medios para alcanzar un fin predeterminado deseable, como tampoco existen las personas. Existen por sí mismos y en sus propios términos. Si resulta que el patrón de resultados que producen imita algún resultado que consideras deseable, entonces, bueno, ¿y qué? Si no fuera así, no se podría imponer el resultado que se considera deseable, porque los mercados, en última instancia, ofrecen lo que es posible y determinan lo que es posible al ofrecerlo.

La sociedad no existe para alcanzar un resultado predeterminado. Una sociedad libre es un auténtico proceso de descubrimiento, que define sus contornos, sus capacidades y sus limitaciones a medida que se desarrolla. Una mayor comprensión de esta verdad contribuiría en gran medida a moderar el peligroso entusiasmo de muchas personas por dirigir la sociedad desde arriba.


[Artículo publicado originalmente el 1 de junio de 2007].


  • Donald J. Boudreaux is a senior fellow with the F.A. Hayek Program for Advanced Study in Philosophy, Politics, and Economics at the Mercatus Center at George Mason University, a Mercatus Center Board Member, and a professor of economics and former economics-department chair at George Mason University.