Flexibilizar la normativa sobre empleo juvenil empodera a los adolescentes

Lejos de explotar a los jóvenes, reducir las barreras laborales para los trabajadores adolescentes los empodera.

Mi hija de 16 años acaba de conseguir su primer empleo a tiempo parcial en una cafetería. Llega a casa radiante después de sus turnos, llena de energía por la colaboración con sus compañeros y la recompensa de atender afanosamente a clientes de todo el mundo.

Cuando compartí con ella un reciente artículo de Associated Press sobre el empleo de los adolescentes en el que se sugería que hay "otras formas de ampliar la mano de obra sin imponer una mayor carga a los niños", se quedó perpleja. Su trabajo no es una carga. Es un placer. 

La AP exploró los esfuerzos actuales en algunos estados para flexibilizar las leyes de empleo juvenil con el fin de permitir que más jóvenes accedan a puestos de trabajo si así lo desean. La mayoría de estos cambios se centran en las actuales y estrictas restricciones laborales para los jóvenes de 14 y 15 años, que limitan dónde y cómo trabajan. Aquí en Massachusetts, por ejemplo, estas leyes impiden a los adolescentes menores de 16 años trabajar en lugares como boliches y peluquerías. 

Los detractores de los esfuerzos por relajar las restricciones al empleo juvenil, como el proyecto de ley aprobado el año pasado por los legisladores de Nueva Jersey que permite a los jóvenes de 16 y 17 años trabajar hasta 50 horas semanales en verano, argumentan que ampliar el acceso al trabajo puede suponer una carga para los adolescentes e incluso una explotación. En su lugar, abogan por otras políticas, como el fomento de la inmigración, que podrían paliar la escasez generalizada del mercado laboral sin afectar a los adolescentes.

Se trata de una disyuntiva. Debemos fomentar la inmigración y abrir nuestras fronteras a los recién llegados, y debemos reducir las barreras que dificultan el trabajo de los adolescentes. Ambas son políticas deseables que amplían el florecimiento humano.

Sin embargo, abundan los titulares sobre la supuesta explotación de menores en el lugar de trabajo. El mes pasado, una noticia sobre las prácticas laborales en varias franquicias de McDonald's hizo saltar las alarmas sobre dos niños de 10 años que estaban en un McDonald's de Kentucky después de medianoche. Resulta que eran hijos de un gerente nocturno y estaban visitando a sus padres.   

Otros propietarios de McDonald's, así como dueños de algunos locales de Dunkin Donuts, han sido multados recientemente por diversas infracciones laborales de jóvenes, como emplear a jóvenes de 16 y 17 años durante más de nueve horas al día o pedirles que trabajen después de las 22.00 horas. La verdadera cuestión en estos casos es la siguiente: ¿quién debe tener autoridad sobre las acciones del adolescente? Si una joven de 17 años decide trabajar en McDonald's hasta las 22:30 y sus padres lo aprueban, ¿por qué debería impedírselo el gobierno?

Los defensores de la regulación del empleo juvenil argumentan que la aprobación de la Ley Federal de Normas Laborales Justas (FLSA) en 1938 puso fin al trabajo infantil en EE.UU. y que, sin la intervención del gobierno, los niños pequeños seguirían trabajando en fábricas y lugares de trabajo similares. La realidad es que fue la prosperidad económica impulsada por el libre mercado, y no la regulación gubernamental, la que acabó con ese tipo de trabajo infantil en el mundo desarrollado. 

La pobreza era la razón principal por la que los niños de EE.UU. trabajaban a menudo en lugares como fábricas en el siglo XIX y principios del XX. A medida que el país prosperaba y aumentaba la renta media per cápita, los padres podían mantener a sus familias por sí solos sin depender del salario de sus hijos.

Según el economista de la Universidad Wake Forest, Robert Whaples: "La mayoría de los historiadores económicos concluyen que esta legislación [FLSA] no fue la razón principal de la reducción y práctica eliminación del trabajo infantil entre 1880 y 1940. En su lugar, señalan que la industrialización y el crecimiento económico trajeron consigo un aumento de los ingresos, lo que permitió a los padres el lujo de mantener a sus hijos fuera de la población activa."

Esta tendencia continúa hoy en día en todos los países en desarrollo. A medida que aumenta la renta media per cápita, disminuye el trabajo infantil, independientemente de la política gubernamental.

Afortunadamente, debido a la gran prosperidad económica de nuestro país, la mayoría de los niños no necesitan trabajar. Las medidas adoptadas hoy por los legisladores estatales para flexibilizar la normativa sobre el empleo de los adolescentes son enfoques de sentido común para reducir los obstáculos a los que se enfrentan los adolescentes que quieren trabajar. Está claro que nunca se debe obligar a nadie -ni a los adolescentes ni a los adultos- a trabajar, y desde hace mucho tiempo tenemos leyes contra el trabajo forzoso. Las propuestas actuales para ampliar el acceso al empleo a más adolescentes se basan en el principio del intercambio voluntario en un mercado laboral libre.

Los legisladores de Wisconsin, por ejemplo, presentaron un proyecto de ley para permitir que los adolescentes más jóvenes sirvan alcohol en los restaurantes, algo que actualmente está prohibido y puede dar lugar a que estos adolescentes no sean contratados para trabajos en restaurantes. Recientemente se ha aprobado una ley similar en Iowa, que también permite a los jóvenes de 14 y 15 años trabajar hasta seis horas al día durante el curso escolar, en lugar de sólo cuatro horas. Los legisladores de Ohio pretenden permitir que los jóvenes de 14 y 15 años trabajen hasta las 21:00, en lugar de hasta las 19:00, durante todo el año, con el consentimiento de los padres y la escuela. Y los legisladores de Arkansas aprobaron a principios de año un proyecto de ley que elimina los permisos de trabajo obligatorios para los jóvenes de 14 y 15 años.

Lejos de explotar a los jóvenes, la reducción de las barreras laborales para los trabajadores adolescentes les capacita. Recuerdo perfectamente mi primer trabajo de adolescente como cajera en una farmacia. Fue emocionante conocer a tanta gente nueva y estar expuesta a nuevas perspectivas fuera de casa y de la escuela. Un trabajo de adolescente es un hito importante en la vida y una forma valiosa de que los jóvenes adquieran competencia y confianza en su camino hacia la edad adulta. También puede ser un ecualizador económico, ya que permite a los adolescentes con menos ingresos adquirir los bienes y aparatos que suelen regalarse a los adolescentes de hogares más acomodados. 

Deberíamos fomentar una mayor participación de los adolescentes en la población activa y reducir al mínimo los obstáculos al empleo, para que más jóvenes puedan experimentar la independencia económica y la realización personal que proporciona el trabajo. 

Esto es especialmente cierto ahora que los datos de empleo muestran que la participación de los adolescentes en la población activa se encuentra en un mínimo histórico. En 1979, casi el 58% de los adolescentes de 16 a 19 años trabajaban. Desde 2010, esa cifra ronda el 35%. Los descensos son más pronunciados en el empleo de los adolescentes durante el curso escolar, ya que la escolarización y las actividades similares a la escuela dominan ahora los días de los jóvenes, pero la participación de los adolescentes en la población activa durante el verano también ha descendido. 

A pesar de toda la angustia social en torno al uso de las redes sociales por parte de los jóvenes, es posible que muchos adolescentes no tengan muchas más opciones para pasar el tiempo. Impedidos de trabajar y cada vez más exiliados de espacios comunitarios como los centros comerciales, no es de extrañar que cada vez más adolescentes se refugien en las pantallas y las redes sociales. 

Reducir las barreras al trabajo contribuiría en gran medida a que los adolescentes tuvieran interacciones más sanas, auténticas y reales con la gente de sus comunidades, al tiempo que adquirirían habilidades importantes que les beneficiarían en cualquier vida que eligieran.