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domingo, octubre 22, 2023

Ex profesores de escuelas públicas encuentran la felicidad en el espíritu empresarial

Los emprendedores de la educación se alegran de poner en marcha sus propios programas de aprendizaje innovadores y contagian esa alegría a sus alumnos.

Jennifer Hunt trabaja con alumnos de la Academia Salt + Light de Kansas. Foto: Kerry McDonald

Pasé gran parte de la semana pasada en el área metropolitana de Kansas City visitando microescuelas y centros de aprendizaje, y hablando con sus fundadores, antes de la Cumbre Heartland Hybrid & Microschools, organizada por el Kansas Policy Institute.

Los siete entornos de aprendizaje que visité en Kansas y Missouri se fundaron en los últimos tres años y todos los fundadores son antiguos profesores de escuelas públicas que abandonaron y crearon estos programas alternativos. Todos expresaron mayores niveles de realización personal y profesional. 

“Ahora soy mucho más feliz”, dice Jennifer Hunt, fundadora de Salt + Light Academy en Kansas. “Estoy enseñando como siempre quise enseñar. Tuvieron que llegar los cierres de Covid para darme cuenta de que tenía las manos atadas en la escuela pública. Eso me abrió los ojos para ver diferentes modelos de educación”.

En Salt + Light, los niños disfrutan de un plan de estudios altamente individualizado y adaptado a sus necesidades académicas en comunidad con adultos y compañeros. Hunt enseñó en escuelas públicas durante más de una década antes de dejar su trabajo para crear su microescuela. Se puso en marcha en 2021 con 10 niños y ahora tiene capacidad para casi 30 estudiantes de edades mixtas, en su mayoría de primaria. La matrícula anual es de 7.500 dólares, con varias oportunidades de reducción de matrícula. Hunt está estudiando la posibilidad de ampliar la escuela a los niveles de secundaria y bachillerato en los próximos meses. 

Hunt no es la única que está más contenta. Sus alumnos también lo están. Compartió la historia de un niño con ansiedad grave relacionada con la escuela que, después de un corto tiempo de asistir a Salt + Light, le dijo a su madre que ya no tenía los dolores de estómago de los domingos por la noche que regularmente lo atormentaban antes del comienzo de cada semana escolar. 

“Este es un lugar seguro”, dijo Hunt. “Cada uno aprende a un nivel diferente. Están mucho más relajados. Una vez que se dan cuenta de que pueden aprender a su propio ritmo y sin prisas, se tranquilizan, sus corazones descansan y vuelven a sentir curiosidad, como cuando eran niños.”

A unos 16 kilómetros de Salt + Light, Tara Cassidy dirige una microescuela similar que también apuesta por la educación individualizada y centrada en el alumno. Cassidy fue profesora de una escuela pública durante 17 años, pero cada vez estaba más frustrada con la burocracia institucional. “Ya no era lo que quería hacer. Es sólo papeleo y política”, dijo Cassidy.

Tampoco estaba contenta con las experiencias de sus hijos en el sistema escolar público local, y quería crear algo diferente. En agosto de 2022, Cassidy puso en marcha Crossroad Trails Education Center con ocho alumnos en un local comercial que antes albergaba una guardería. En noviembre, ya tenía 20 alumnos. Para dar cabida a la demanda local de su programa, Cassidy abrió las paredes y se expandió a un espacio adyacente. Ahora tiene capacidad para 33 alumnos de todas las edades, desde preescolar hasta secundaria. 

“No he hecho marketing”, dice Cassidy, que ha visto crecer su programa gracias al boca a boca. Crossroad Trails está reconocida como escuela privada no acreditada en Kansas, con opciones de asistencia a tiempo completo y parcial. Los padres eligen el plan de estudios que quieren para sus hijos y que se ajusta a sus preferencias y necesidades personales. Esto podría variar desde las opciones de la escuela pública virtual para el plan de estudios de educación en el hogar empaquetado y podría ser secular o basada en la fe. Cassidy ofrece el tiempo y el espacio para que los alumnos trabajen con el plan de estudios elegido, proporcionando orientación, comentarios y evaluación en colaboración con las familias.

La matrícula anual a tiempo completo es de 4.000 dólares, un precio significativamente inferior al de otras opciones locales de educación privada, pero que sigue siendo la principal barrera de acceso. “Nuestras familias tienen la necesidad, pero no la financiación”, afirma Cassidy, que trata de encontrar diversas formas de reducir la matrícula para las familias, al tiempo que apoya la expansión de los programas de elección educativa que permiten que la financiación siga a los estudiantes. 

No muy lejos de Crossroad Trails se encuentra Rooted Life Academy, un centro de aprendizaje a domicilio dirigido por Becky McNichols, que enseñó en escuelas públicas durante 15 años, y más recientemente en una escuela pública de Título I que atendía predominantemente a estudiantes inmigrantes y de bajos ingresos. Daba mucho de sí misma a sus alumnos y se sentía cada vez más agotada. “Me sentía como si fuera una jarra vertiendo en un cubo lleno de agujeros”, dijo McNichols. “Me sentía vacía al final del día y no tenía suficiente para mis hijos. Poner a mi familia en primer lugar era importante”. Fue su marido quien sugirió a McNichols que se planteara poner en marcha una cápsula de aprendizaje en su casa. “Él veía que yo quería dar tanto pero no podía en la escuela”, dice McNichols.

McNichols renunció a su puesto de profesora en la primavera de 2022 y abrió Rooted Life ese otoño con ocho alumnos de edades comprendidas entre el jardín de infancia y el cuarto curso. Hoy, su pod está a capacidad con 12 estudiantes y una lista de espera. La matrícula anual a tiempo completo es de 8.000 dólares. “Cuando decidí abrir Rooted Life, sentí mucha paz”, dijo McNichols, cuyos dos hijos también asisten al programa. “Ha sido una completa bendición”. Ella encuentra que el enfoque individualizado de la educación nutre una fuerte asociación con los padres al tiempo que permite a los niños aprender a su propio ritmo y apoyarse mutuamente de manera visible. “La escuela pública era tan competitiva y esto es tan colaborativo”, afirma.

Los empresarios de la educación de Heartland y de todo Estados Unidos se alegran de poner en marcha sus propios programas de aprendizaje innovadores y contagian esa alegría a sus alumnos.

Este artículo ha sido reproducido con permiso de Forbes.com.