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martes, noviembre 14, 2023

En Los Ángeles, una pequeña escuela permite a los jóvenes dirigir su propia educación

"Muchos de los chicos con los que me encontraba cuando enseñaba Introducción a la Filosofía me parecían un poco sin timón", dice Alexi Burgess, fundadora de Alcove Learning.

Alcove Learning en Los Angeles | Crédito de la imagen: Kerry McDonald

Desde fuera, la sede de Alcove Learning se parece a cualquier casita de la sección Boyle Heights de Los Ángeles, mayoritariamente latina. Flanqueado por casas similares y situado entre variados escaparates y restaurantes, este centro de aprendizaje autodirigido para adolescentes y preadolescentes ofrece a los jóvenes la libertad de dirigir su propia educación. Forma parte de un ecosistema en expansión de modelos educativos alternativos en todo Estados Unidos centrados en el aprendizaje individualizado.

Alcove fue cofundada en enero de 2020 por Alexis Burgess, un antiguo profesor de filosofía que impartió cursos en la Universidad de Stanford, la Universidad de California en Los Ángeles y el Claremont McKenna College antes de dedicarse a la educación alternativa.

“Muchos de los chicos con los que me encontraba cuando enseñaba Introducción a la Filosofía me parecían un poco sin timón”, me dijo Burgess en una entrevista reciente. “No sabían realmente por qué estaban en la universidad… Creo que es un fallo del sistema. Creo que uno de mis chicos de Alcove lo describió hace poco como un ‘mueve-personas’. “

Burgess empezó a pensar de forma más crítica sobre su propia experiencia educativa y la de sus estudiantes universitarios, al tiempo que se planteaba qué quería para la educación de sus propios hijos. Empezó a leer sobre modelos de aprendizaje creativo y descubrió North Star, un centro de aprendizaje autodirigido de Massachusetts fundado en 1996 por Kenneth Danford, antiguo profesor de una escuela pública.

Burgess quedó prendado. Conectó con Danford y puso en marcha Alcove como parte de la red de microescuelas Liberated Learners que Danford y su colega Joel Hammon crearon en 2013 para ampliar el modelo North Star, que prioriza la educación no coercitiva y autodirigida.

En Alcove y otras microescuelas afiliadas a Liberated Learner en todo el país, los jóvenes asisten a clases opcionales durante toda la semana, eligiendo entre ofertas de matrícula a tiempo parcial y a tiempo completo. La mayoría de los alumnos de Alcove son considerados legalmente educadores en casa, aunque algunos estudiantes matriculados en escuelas virtuales concertadas de California también asisten a Alcove como complemento a sus programas de aprendizaje.

La matrícula suele ser una fracción del coste de las escuelas privadas tradicionales, lo que la hace más accesible económicamente para más familias. Alcove utiliza un modelo de matrícula de “paga lo que puedas”, en el que algunas familias no pagan nada, mientras que otras abonan la cuota mensual completa de 1.600 dólares. La familia media de Alcove paga entre 500 y 600 dólares al mes.

Alexi Burgess; Foto: Kerry McDonald

Burgess describe su microescuela como una “desescolarización”, refiriéndose a una filosofía educativa que desecha el plan de estudios impuesto por los adultos y las prácticas escolares tradicionales en favor de un aprendizaje emergente, ascendente y fuera del sistema, ligado a la curiosidad y los intereses de los jóvenes.

“No hay un plan de estudios fijo”, afirma Burgess. “En Alcove puedes desarrollar tus puntos fuertes. Puedes perseguir tus debilidades o áreas de crecimiento. Puedes hacer lo que te apetezca. Lo haremos sobre la marcha cada semestre”.

La oferta de clases de este semestre incluye matemáticas, francés, ciencias políticas, magia, psicología, debate, arte y mucho más. Es “educación como improvisación”, dijo Burgess.

Aunque programas similares a Alcove existen desde hace décadas, el interés por estos modelos se ha acelerado en los últimos años, a medida que las familias buscan la personalización en la educación de la que disfrutan en otros ámbitos de su vida.

“Cuando pusimos en marcha North Star en 1996, había algunos pioneros de la educación en casa y de la educación no escolarizada, y existía la Sudbury Valley School“, explica Danford. “Ahora, todos los días me encuentro con personas interesadas en crear alternativas a la escolarización convencional, y estas personas a veces aparecen con socios, equipos y recursos”.

Con la expansión de las políticas de elección de escuela que permiten que la financiación de la educación vaya directamente a las familias en lugar de a los sistemas escolares, las alternativas de escolarización autodirigida están preparadas para un mayor crecimiento. Nueve estados han adoptado programas universales de elección de escuela, entre ellos Arizona, Florida, Utah y Virginia Occidental, que han puesto en marcha programas flexibles de cuentas de ahorro para la educación que incluyen alternativas de escolarización como Alcove.

Danford está centrando su atención en encontrar y facilitar fundadores en estos estados favorables a la elección.

“Me he interesado mucho por explorar la financiación pública de alternativas educativas, y estoy profundamente comprometido con la forma en que podemos identificar y apoyar a estos fundadores y a sus familias interesadas para construir programas sostenibles”, dijo.

Actualmente está ampliando los servicios de formación y desarrollo que Liberated Learners ofrece a los posibles fundadores. También está ampliando su equipo para prestar un mayor apoyo a estos emprendedores, muchos de los cuales son antiguos profesores de escuelas públicas.

“En su mayoría, las personas que conozco no son empresarios que buscan una forma inteligente de ganar dinero; de hecho, la mayoría están dispuestos a trabajar por salarios más bajos de los que podrían ganar en las escuelas públicas”, dijo Danford. “Estas personas tienen iniciativa, visión y la necesidad de encontrar una forma diferente de trabajar con los jóvenes”.

Incluso en estados como California, que no cuentan con sólidas políticas de elección de escuela, padres y profesores emprendedores trabajan para ofrecer opciones educativas de bajo coste centradas en el alumno.

No muy lejos de Alcove Learning, la ex profesora y bibliotecaria escolar Lizette Valles fundó Ellemercito Academy en 2021 como una microescuela independiente centrada en el aprendizaje experiencial y la educación informada sobre traumas. A las afueras de Los Ángeles, Danelle Foltz-Smith dirige Acton Academy Venice Beach, parte de la creciente red Acton Academy que ahora incluye más de 300 microescuelas impulsadas por el aprendizaje.

Hay una oleada de demanda de opciones educativas nuevas y diferentes, y los padres y educadores emprendedores de todo el mundo están dando un paso al frente para crearlas. Organizaciones filantrópicas sin ánimo de lucro como el Fondo Educativo VELA conceden subvenciones y apoyo comunitario a muchos de estos emprendedores cotidianos para ayudarles a catalizar y cultivar sus esfuerzos.

“Creo que es maravilloso lo que está ocurriendo”, afirma Burgess, señalando que la casita amarilla de Alcove tiene ahora capacidad para 30 alumnos. Se pregunta sobre la posibilidad de alquilar la casa de al lado para satisfacer la continua demanda, y se muestra optimista sobre el crecimiento de los modelos educativos descentralizados tanto en Los Ángeles como en todo el país.

“Estamos asistiendo a una reorientación a gran escala, desde una organización federal y vertical de la escolarización en el país hacia algo mucho más ascendente, acelerado por COVID y por los fracasos de Que Ningún Niño Se Quede Atrás”, afirma Burgess, refiriéndose a la política educativa federal que ha configurado la educación estadounidense durante las dos últimas décadas.

“Necesitamos algo mejor”, añadió. “Los niños necesitan algo mejor urgentemente. Y por eso ya no me avergüenzo de ofrecer una alternativa al sistema público. Creo que necesitamos microescuelas”.

Este artículo ha sido publicado con permiso de The 74.