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domingo, marzo 19, 2023

El mundo no tan secreto de los colegios privados de bajo costo en Nueva York

"Creo que los padres deben poder elegir a qué colegio van sus hijos", afirma Jasmin Hoyt, que en 1993 fundó Great Oaks, un colegio privado de Brooklyn con una matrícula anual de 5.600 dólares.

Jasmin Hoyt en Great Oaks; foto de Kerry McDonald

Cuando oímos el término “colegio privado neoyorquino”, la mayoría pensamos en los colegios de élite con matrículas de más de 50.000 dólares al año. Es cierto que los hay, pero abundan los colegios privados de bajo costo en toda la ciudad. 

“Muchos neoyorquinos no se dan cuenta de que existe este variado mercado de colegios privados con matrículas relativamente bajas, pero miles de familias se han dado cuenta y han votado con sus pies”, afirma Darla Romfo, presidenta y directora ejecutiva de Children’s Scholarship Fund (CSF), una organización sin ánimo de lucro que ofrece becas a familias con bajos ingresos para asistir a estos colegios. De hecho, la organización de Romfo apoya actualmente a más de 6.000 estudiantes que asisten a uno de los más de 200 colegios privados de Nueva York con una matrícula media anual de sólo 6.065 dólares.

Hace poco tuve la oportunidad de visitar algunas de estas escuelas privadas de bajo costo de Nueva York y observar los entornos de aprendizaje enriquecedores y de alta calidad que han creado sus fundadores. Uno de ellos es A.B. Whitfield, ex corredor de la Liga Nacional de Fútbol Americano (NFL) que en 1983 ayudó a fundar la Escuela Trey Whitfield en el barrio neoyorquino de East New York, en Brooklyn, y que sigue participando activamente en el funcionamiento de la escuela. Tras retirarse de la NFL, Whitfield trabajó durante un breve periodo como profesor de una escuela pública en Florida. “Creo que todos los niños pueden aprender”, afirma Whitfield. “Dejé la enseñanza en los colegios públicos porque los profesores no querían enseñar. Sabía que podíamos hacerlo mejor”.

En los últimos 40 años, Whitfield ha demostrado cómo puede ser mejor. Situada en una de las zonas más castigadas por la delincuencia de la ciudad de Nueva York, la escuela Trey Whitfield ofrece a casi 200 alumnos de preescolar a octavo curso la oportunidad de sobresalir, y muchos de ellos obtienen becas en prestigiosos institutos, asisten a universidades de categoría mundial y tienen carreras de éxito. 

Le pregunté a Whitfield por qué su escuela, con una matrícula de sólo 5.000 dólares al año y que atiende a una población de estudiantes minoritarios de bajos ingresos, ha tenido tanto éxito. Me lo explicó: “Cuando contratamos profesores, les hacemos una pregunta muy sencilla: ‘¿Le gustan los niños? En otras escuelas, se preocupan de lo que es mejor para ellos, no de lo que es mejor para el niño. Nosotros nos centramos en lo que va a ser mejor para ese niño en concreto. Todos en el edificio tienen esta mentalidad, esta sensibilidad hacia los niños.

El director de la escuela Trey Whitfield, Alfonzo Forrest (izq.), con el cofundador de la escuela, A.B. Whitfield KERRY MCDONALD

Es esa sensibilidad hacia los niños la que llevó hace 43 años a Lois Gregory a poner en marcha su escuela de bajo costo para niños de preescolar a 8º grado, The Learning Tree, en el sur del Bronx. Gregory creció en el Medio Oeste durante la era Jim Crow de segregación racial forzada. La experiencia deshumanizadora de que en la escuela le enseñaran que era inferior a los demás por el color de su piel le dolió y enfureció con razón. Se comprometió a no dejar que ningún niño se sintiera indigno y creó The Learning Tree como un lugar para fomentar el crecimiento intelectual y creativo e inculcar a los niños un profundo sentido de la confianza en sí mismos, algo de lo que Gregory admite carecer a día de hoy debido a sus primeras experiencias escolares. “Aquí se celebra a todos los niños”, me dijo Gregory cuando la visité. “Cada trabajo se aplaude”.

Sus precios humildes y las becas benéficas ayudan a que estas escuelas sean más accesibles para más familias, pero siguen teniendo problemas económicos, y a menudo pierden alumnos en favor de escuelas concertadas cercanas que son gratuitas. La gobernadora de Nueva York, Kathy Hochul, propuso hace poco levantar el límite a las escuelas concertadas de la ciudad para que puedan abrirse más. Esto crearía más opciones educativas para las familias, pero perjudicaría a muchas escuelas privadas de bajo costo que a menudo tienen dificultades para competir con las opciones de escolarización “gratuita”. Por eso, organizaciones como la Conferencia Católica del Estado de Nueva York se oponen frontalmente a la propuesta de Hochul.

Los fundadores de escuelas neoyorquinas con los que hablé están a favor de más opciones educativas para las familias, incluidas más escuelas concertadas, pero consideran que una política de elección educativa más justa sería permitir que las familias tuvieran acceso a la financiación de la educación para elegir la mejor opción para sus hijos.

“Creo que los padres deberían poder elegir a qué colegio van sus hijos”, afirma Jasmin Hoyt, que en 1993 fundó Great Oaks, un colegio privado en el barrio de East Flatbush, en Brooklyn, con una matrícula anual de 5.600 dólares. Aunque muchos de sus casi 100 alumnos asisten a su escuela K-8 con becas parciales de CSF, algunas familias se han marchado a regañadientes para asistir a escuelas concertadas gratuitas cercanas. “Si no hubiera sido por Children’s Scholarship Fund, ya nos habríamos hundido”, me dijo Hoyt. Whitfield coincidió: “Ahora estaríamos cerrados si no fuera por CSF”.

Lois Gregory | Foto de Kerry McDonald

Cuando Ted Forstmann y John Walton, empresarios y filántropos de éxito, lanzaron Children’s Scholarship Fund en 1998, pensaron que sería una solución temporal. Creían que una vez que los responsables políticos vieran la enorme demanda de las familias de alternativas de escolarización en los distritos, pronto llegaría una panoplia de políticas de elección de escuela. Aunque las políticas de elección de escuela han recibido un impulso reciente en varios estados, sigue habiendo muchas familias que no pueden abandonar una escuela de distrito asignada por otra opción educativa. Desde 1998, CSF ha proporcionado cerca de 1.000 millones de dólares en becas a más de 200.000 estudiantes de Kinder a 8º grado con bajos ingresos en todo el país para ofrecer mayores opciones educativas a las familias.

“Estamos agradecidos de que Children’s Scholarship Fund pueda dar a los padres el poder adquisitivo que necesitan para permitirse una escuela de pago”, dijo Romfo de CSF. “Sin embargo, muchos más niños podrían beneficiarse si los dólares de la educación fueran a las familias, en lugar de a los sistemas, para que todas las familias pudieran elegir personalizar la educación de sus hijos”.

Mientras crece en todo el país el apetito por políticas de mayor elección escolar, los defensores de Nueva York están haciendo lo que pueden para llamar la atención sobre la creciente demanda de más opciones de aprendizaje en su estado. “Los padres de todo el estado están ejerciendo la poca libertad educativa que tienen para dar a sus hijos un futuro mejor, abrazando todo, desde la educación en casa a las escuelas charter a opciones creativas como las microescuelas y los pods educativos”, dijo Tim Hoefer, presidente y CEO del Empire Center, que ayuda a apoyar la expansión de las políticas de elección escolar en Nueva York. “Es hora de que nuestros políticos se pongan al día con las familias neoyorquinas. Facultar a los neoyorquinos para que tomen las mejores decisiones para sus familias es simplemente una política inteligente.”

Por ahora, las decenas de colegios privados de bajo costo de la ciudad de Nueva York hacen lo que pueden para que sus programas sean lo más accesibles posible para las familias de bajos ingresos que desean esa opción. Además de depender de las becas para estudiantes del CSF, los fundadores de las escuelas buscan incansablemente subvenciones, organizan eventos para recaudar fondos y recortan todos los gastos posibles sin dejar de mantener los niveles académicos de alta calidad que atraen a las familias a sus escuelas. A estos fundadores les mueve un profundo deseo de ampliar las oportunidades educativas a todos los niños, especialmente a los que han sido marginados históricamente. Como dice Hoyt, de Great Oaks: “Estoy aquí para dar a estos escolares la mejor educación posible que puedan tener en este momento”.

Este artículo apareció originalmente en Forbes.