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domingo, septiembre 10, 2023

El emocionante y a veces aterrador mundo de la cripto-innovación se encuentra en un punto de inflexión

Una cosa es leer sobre criptoeconomía y otra cosa es hacerlo realmente.


Una cosa es leer sobre criptoeconomía y otra cosa es hacerlo realmente. Llevaba leyendo sobre Bitcoin en abstracto desde 2009, pero no fue hasta que me convertí en propietario en 2013 cuando empecé a darme cuenta de las implicaciones de esta tecnología.

Mis botas estaban sobre el terreno, como se suele decir, y vi y experimenté cosas que nunca imaginé posibles. Un sistema de dinero y pagos en una sola aplicación? ¿Hecho enteramente a partir de código? ¿Inventado por un programador anónimo y adoptado gradualmente en un sistema distribuido globalmente gestionado por aficionados? Todo aquello parecía una locura. 

En lugar de ser curiosos, muchos de los presentes formaban parte de lo que podríamos llamar el 1% digital.

Yo quería saber más. Así que organicé una de las primeras conferencias nacionales sobre el tema en Atlanta, Georgia, en octubre de 2013, cuando la relación de cambio Bitcon/dólar había alcanzado los 100 dólares desde los 14 de principios de año. Mi propósito era reunir a economistas y técnicos para desarrollar una mejor comprensión de lo que estaba ocurriendo exactamente.

Anoche, casi cuatro años después, asistí a un emocionante y apasionante encuentro sobre blockchain en Atlanta. El precio del Bitcoin flota en torno a los 2.500 dólares, pero está lejos de un máximo que casi rozó los 3.000 dólares. Muchas de las personas que asistieron a mi primera CryptoCurrency Conference estaban allí de nuevo, pero esta vez era diferente. En lugar de ser curiosos, muchos de los presentes formaban parte de lo que podríamos llamar el 1% digital: inmensas ganancias basadas en inversiones especulativas que dieron sus frutos.

El nuevo mundo 

Ahora los tiempos se ponen serios. Los mayores bancos y casas de bolsa están a bordo. Existen decenas de miles de startups de blockchain. Hay una campaña de crowdfunding para un nuevo servicio digital y token casi todos los días.

Se publican tantos libros blancos que nadie puede seguirlos. Para todo el mundo, esto parece la Tulipmanía, excepto que esto es lo que mucha gente ha afirmado durante ocho años, durante los cuales ha nacido un nuevo mundo.

Todo ello basado en una nueva forma de compromiso comercial, desde la dependencia de los intermediarios al trabajo directo entre unos y otros.

Durante la Tulipmanía, tenías razón al sospechar, porque los tulipanes siempre habían existido. No representaban nada nuevo. El blockchain es algo completamente nuevo: una nueva tecnología para portar bits de información adaptables en paquetes inmutables para que se muevan de forma barata y rápida a través de líneas geográficamente no contiguas.  

Con esta nueva capacidad, que se extiende por todo el mundo, una nueva clase de geeks está liderando un impulso tecnológico para reconstruir la forma en que transmitimos dinero, pero también hacemos contratos, títulos de propiedad y mercados financieros. Todo ello se basa en una nueva forma de compromiso comercial, que pasa de depender de intermediarios a trabajar directamente unos con otros.  

Tamaño del bloque 

Pero el mero hecho de reflexionar sobre lo asombroso de todo esto no es lo que ha reunido al grupo. El tema de la noche es la acuciante cuestión del tamaño de los bloques, un debate que lleva rumoreándose un par de años pero que ahora pide a gritos una solución. El problema es que actualmente los bloques de la cadena están limitados a 1 megabyte, un tamaño demasiado pequeño para albergar todas las transacciones (y formas más complejas de información) que la red trata de impulsar. Esto está haciendo que el uso de la red sea más caro y lento de lo que debería. Para algunos procesadores de pagos, se está convirtiendo en una situación imposible.

El equipo central de desarrollo tiene fama de conservador. En cualquier caso, limitarse a reventar el protocolo con una ampliación arbitraria no es la solución. Lo que necesita es un arreglo a largo plazo. Las soluciones estaban llegando tan lentamente que un grupo de usuarios actuó para programar la implementación de lo que equivale a una bifurcación de la blockchain. (Para más información sobre el debate y el plan, y la diferencia entre hard y soft forks, haz click aquí).

En cualquier caso, el 1 de agosto va a ocurrir algo grande. Será el mayor cambio en Bitcoin desde su creación, con el propósito de hacerlo escalable para competir directamente con el procesamiento de pagos convencional.

El debate en línea puede parecer endiabladamente retórico, y prohibitivo para los forasteros. Por mi parte, me he mantenido al margen porque no tengo el nivel de conocimientos tecnológicos suficiente para opinar. Además, después de haber observado el trabajo de la comunidad durante años, sé que el ruido y la furia en línea a menudo enmascaran lo que en el fondo es un conjunto sobrio y prudente de desarrolladores, mineros y usuarios. Lo más probable es que Stephen Pair tenga razón: lo más probable es que el gran acontecimiento de la bifurcación sea aburrido.

Lo emocionante 

Si este debate es demasiado -y sólo los conocedores de la industria están realmente pensando y escribiendo sobre ello- consideremos otro nivel de complicación.

Hablemos de lo que solía llamarse alt-coins y de la categoría de activos digitales. (Por cierto, nos estamos acercando al punto en el que incluso el mundo alt-coin está obsoleto. Ahora las llamamos lo que son: Litecoin, Dash, Dogecoin, etcétera).

Cuando celebré mi conferencia, había algunas monedas alternativas flotando por ahí. Casi nadie pensaba que fueran viables. Por aquel entonces, Bitcoin era increíble cuando superó la barrera de los 10 dólares. Hoy en día, hay 12 monedas adicionales que flotan por encima de los 10 dólares, y tres de ellas tienen capitalizaciones de mercado superiores a los 1.000 millones de dólares.

No puedo empezar a describirles las complicaciones. Esto no es para simples mortales.

He aquí otro cambio interesante: hay 18 activos digitales que cotizan por encima de los 10 dólares. Y 10 de estos activos tienen capitalizaciones de mercado superiores a 1.000 millones de dólares. La mayoría se basan en Ethereum, que es una plataforma para el desarrollo de una nueva clase de servicios que ejecutan la tecnología blockchain. En el momento en que se describió por primera vez, parecía visionario pero descabellado. Unos años después, es una realidad en ciernes.

He tardado en involucrarme en el mercado de activos, pero ayer mismo probé a mover fichas en este espacio. No tengo palabras para describir las complicaciones. Esto no es para simples mortales. Mientras realizaba la tarea de pasar de un activo a otro, cambiando de plataforma y pendiente de las confirmaciones y los umbrales, sentí la misma sensación de asombro que tuve cuando recibí y envié bitcoins por primera vez. Si cabe, en realidad era más difícil.

¿Por qué es tan difícil? 

Hay dos factores. En primer lugar, no está ni mucho menos preparado para el mercado de consumo general. Para cualquiera que no sea un experto en código a tiempo completo, esto parece ciencia espacial. En segundo lugar, dondequiera que uno se mueva, se topa con la evidencia de la regulación gubernamental de los intercambios, que data de ese fatídico día en la primavera de 2013, cuando el Departamento del Tesoro decidió cerrar efectivamente toda una clase de empresas emprendedoras.

Los gobiernos intentan adaptar una tecnología disruptiva intentando que se comporten como las viejas formas que intentan sustituir.

Ya es bastante difícil reinventar la infraestructura de la economía de intercambio global. Es demasiado intentar esta hazaña ante unos reguladores que no tienen ni idea de la estructura y la tecnología con las que estamos tratando. Los gobiernos intentan adaptar una tecnología disruptiva intentando que se comporte como las viejas formas que intentan sustituir.

Todo esto es enormemente molesto. Pero permítanme decir esto: es temporal. Pueden ralentizarnos, pero no detenernos. Se podía sentir en la enérgica reunión de anoche. Estas personas son inteligentes, dedicadas y ven el futuro. No se les detendrá. Y lo que es más, como todos son propietarios e interesados en este nuevo espacio digital, tienen la pasión de seguir adelante.

El triste destino de una tecnología revolucionaria como ésta es que no se gana el entusiasmo popular hasta que la utiliza el ciudadano de a pie. Incluso entonces, el periodo de asombro sólo dura un breve tiempo hasta que asumimos que el mundo estaba destinado a funcionar así. Así ocurre con las aplicaciones de mapas, el correo electrónico, la electricidad, los vuelos, el acero, el jabón, las gafas o cualquier otro invento.

Brindemos por los innovadores y emprendedores que siguen mejorando el mundo a pesar de todos los obstáculos y de la ausencia de reconocimiento público que tanto merecen.

Publicado originalmente el 1 de julio de 2017