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viernes, diciembre 29, 2023

El emergente ecosistema educativo de Utah es diverso y accesible

Los empresarios de la educación crean nuevas posibilidades de aprendizaje para satisfacer las diversas necesidades e intereses de las familias y los alumnos de hoy en día.

Imagen: Alumnos y un profesor fundador en Pinyon Montessori

Ha sido un año notable para las políticas de elección educativa que permiten a los padres elegir la mejor opción educativa para sus hijos. En enero, Iowa se convirtió en el primer estado del año en aprobar una política de elección educativa universal, que permite a todos los estudiantes de K-12 acceder a una parte de la financiación educativa para utilizarla en opciones de educación privada. Pronto le siguió Utah, y hoy 10 estados tienen programas de elección universales o casi universales -incluidos ocho este año-, lo que convierte a 2023 en el “Año de la Elección Universal“.

Ahora que millones de familias tienen un mayor acceso a una amplia variedad de opciones de aprendizaje, los empresarios de la educación están trabajando para ampliar la oferta de esas opciones.

Algunos se están trasladando a Estados con políticas sólidas en materia de opciones educativas. Es el caso de Jack Johnson Pannell, antiguo fundador de una escuela concertada en Baltimore, que se trasladó a Arizona para poner en marcha este otoño su microescuela Trinity Arch Preparatory School for Boys. 

Otros empresarios de la educación, como los de Utah, están poniendo en marcha nuevas escuelas o ampliando las existentes. “El espíritu emprendedor en el ámbito de la educación está creciendo rápidamente en Utah”, afirma Jon England, analista político del Instituto Libertas de Utah, que ayuda a los emprendedores de todo el estado. “La aprobación de la beca Utah Fits All, la cuenta de gastos en educación de Utah, ha aumentado realmente el interés de la gente que quiere poner en marcha estos nuevos modelos”.

Hace unas semanas, tuve la oportunidad de visitar a algunos de estos emprendedores visionarios en el área metropolitana de Salt Lake City con el VELA Education Fund, una organización filantrópica sin fines de lucro que desde 2019 ha otorgado microdonaciones a más de 2000 emprendedores cotidianos que lideran programas de aprendizaje innovadores y fuera del sistema. 

La diversidad de los modelos y métodos que observé en Utah refleja lo que estoy viendo en todo el país. Desde el método Montessori hasta el clásico, pasando por la educación guiada por el alumno o por el profesor, laica o religiosa, en casa o en la comunidad, los fundadores del Estado de la Colmena están creando una gran variedad de opciones de aprendizaje de bajo coste para satisfacer las distintas preferencias educativas de las familias. 

Pinyon Montessori

El primero de los cuatro sitios que visité fue Pinyon Montessori, una microescuela PreK-6 en Salt Lake City que abrió hace menos de un mes-y es la primera escuela Wildflower Montessori en Utah. Fundada en 2014, Wildflower es una red nacional de docenas de microescuelas Montessori propiedad de profesores que fomentan el aprendizaje centrado en el niño. “Ha sido un viaje salvaje”, dijo el cofundador de Pinyon, Chip Reichanadter, sobre su reciente viaje empresarial. “He aprendido mucho y me he puesto muchos sombreros, desde redactor de subvenciones a gestor de redes sociales”. También es el líder de los profesores de primaria. 

Educador Montessori experimentado, Reichanadter cofundó Pinyon con dos colegas profesores con los que trabajaba en un colegio privado más grande. Les atrajo el modelo de microescuela, más pequeño y ágil, así como el enfoque más amplio de Wildlflower sobre la equidad y el acceso. Pinyon es una opción más barata que las escuelas privadas tradicionales, con un modelo de matrícula escalonada basado en los ingresos familiares. Cuando el año que viene se distribuyan los fondos de la beca Utah Fits All, más familias podrán asistir a Pinyon sin pagar matrícula. A pesar de su reciente apertura, Reichanadter y sus cofundadores están observando un creciente interés en su programa, y planean crear una escuela de enseñanza media en un futuro próximo.

Bountiful Microschool

A las afueras de Salt Lake City, en Bountiful (Utah), se han inaugurado dos microescuelas en los últimos tres años, ambas fundadas por padres emprendedores que buscaban un enfoque educativo alternativo para sus hijos. Bountiful Microschool es una microescuela a domicilio que atiende actualmente a 13 alumnos de 10 a 16 años, con dos profesores contratados y un modelo de matrícula de pago por uso. Creada por el empresario de tecnología educativa David Blake, cofundador y consejero delegado de Degreed, y su esposa Mikel, cofundadora de Tech-Moms, Bountiful Microschool ofrece a sus alumnos un entorno de aprendizaje experiencial basado en proyectos que permite que el contenido y el plan de estudios cobren vida para los estudiantes.

La pareja quería llevar la innovación y la personalización que estaban viendo en el sector tecnológico a las aulas de primaria y secundaria para beneficiar a sus propios hijos y a otros de su comunidad. El día de mi visita, un grupo de alumnos de distintas edades estaba trabajando en lecciones básicas con su profesor mientras otro grupo participaba en una clase avanzada de cocina con su profesor.

“Como empresario, pienso inmediatamente en la escalabilidad”, dice David Blake, que cree que hay una demanda creciente de modelos de microescuelas como el suyo. Por ahora, sin embargo, centrarse en hacer que Bountiful Microschool sea lo mejor posible es la máxima prioridad. 

CHOICE: An Acton Academy

A menos de 8 km de Bountiful Microschool se encuentra CHOICE: An Acton Academy, para alumnos de 4 a 14 años. JeVonne Tanner, antigua profesora de biología en un instituto público, y su marido Paul cofundaron CHOICE en 2020 a instancias de su hija, que había leído Courage To Grow, el libro que comparte la historia del origen de la red de microescuelas Acton Academy. Esa red comenzó en 2009 con una escuela en Austin (Texas) y desde entonces ha crecido hasta contar hoy con más de 300 microescuelas de bajo coste que atienden a miles de estudiantes. La filosofía educativa de Acton, orientada al alumno, cautivó a los Tanner, que pronto descubrieron que muchas otras familias también se sentían atraídas por el modelo Acton. Abrieron con 29 alumnos y hoy tienen más de 70, con lista de espera. Planean ampliar pronto sus instalaciones y duplicar el número de alumnos. 

Telos Classical Academy

Un poco más lejos de Salt Lake City, en Park City, Utah, está floreciendo una cuarta nueva microescuela. Telos Classical Academy abrió en 2021 con 27 alumnos en un granero situado en la propiedad de una de las familias fundadoras. Hoy, Telos atiende a 57 estudiantes en los grados K-8 en un gran espacio alquilado, con planes de agregar un noveno grado el próximo año y los grados subsiguientes en los años siguientes. Telos es una escuela cristiana que adopta el trivium clásico de gramática, lógica, retórica y estudio del latín, así como una profunda indagación en las artes y proyectos prácticos de ciencia e ingeniería.

Aunque el colegio es bastante más barato que los colegios privados tradicionales de la zona, y aproximadamente una cuarta parte de los alumnos actuales reciben ayuda financiera, la accesibilidad económica sigue siendo un obstáculo para algunas familias. El nuevo programa de elección educativa de Utah será de gran ayuda. “Todos los niños deberían tener acceso a una educación que les guste”, afirma Katherine Bathgate, Presidenta del Consejo de Telos y una de las madres fundadoras de la escuela. “La beca Utah Fits All permitirá a más familias asistir a Telos Classical Academy. Estamos muy contentos de ver este programa de becas llegar a buen término. Va a ayudar a muchas de las familias a las que servimos, y esperamos que crezca rápidamente para apoyar a tantos estudiantes de Utah como estén interesados.” 

Es un momento apasionante en la educación. Una panoplia de modelos educativos innovadores y descentralizados está brotando por todo EE.UU., y más familias que nunca tienen mayor acceso a estas alternativas de escolarización tradicional. Esta instantánea del área de Salt Lake City revela la amplitud de estos modelos en términos de estructura y contenido, a medida que los empresarios de la educación crean nuevas posibilidades de aprendizaje para satisfacer las diversas necesidades e intereses de las familias y los alumnos de hoy en día.

Este artículo ha sido publicado con permiso de Forbes.com.