El Coronavirus da miedo, pero no hay nada que temerle al trabajo a distancia

El trabajo a distancia ha crecido un 91% en la última década, y con razón.

Siempre es divertido observar las reacciones de la gente cuando les digo que trabajo desde mi casa.

La lástima no es rara ("¡Qué solitario!"). De vez en cuando son los celos ("¡Hombre, eso estaría bien!"). A menudo es el desconcierto ("¿Cómo lo has conseguido?").

Las reacciones más comunes, sin embargo, son declaraciones de personas que dicen de varias maneras que no podrían trabajar desde casa ni en un millón de años.

"Nunca podría hacerlo. Necesito gente".

"Demasiadas distracciones. Yo sólo, er... No, no puedo hacerlo."

"¿Cómo puedes ser productivo?"

Aunque entretenidas, estas respuestas son un poco extrañas porque el trabajo a distancia es tan común hoy en día. Según un reciente análisis de FlexJobs, el trabajo a distancia ha crecido un 91% en la última década. Una encuesta de Gallup de 2016 encontró que casi un tercio de los empleados de EE.UU. trabajaban a distancia al menos el 80% del tiempo. Las estadísticas del gobierno ponen la cifra de tiempo completo un poco más baja, 29%.

La conversación es oportuna ya que EE.UU. se prepara para lo que podría ser la peor pandemia del siglo, lo que ha llevado a los expertos en salud pública a animar a las empresas que promuevan entre los trabajadores el trabajo desde la casa.

Ventajas y desventajas de trabajar a distancia

Para algunas personas, particularmente los introvertidos y los germofóbicos, la mejor parte de trabajar desde casa tiene que ver con  la ausencia de otras personas. Nunca había pensado en esto hasta hace poco, tal vez porque sólo soy ligeramente introvertido (según el test de Myers-Briggs) y no soy un germofóbico.

Esta semana, sin embargo, mientras me preparaba para el trabajo, mi esposa mencionó casualmente que el primer caso de coronavirus había sido confirmado en nuestro condado. A medida que el aluvión de correos electrónicos de las escuelas y los gobiernos locales llegaban, seguidos por el cierre de escuelas, un anuncio presidencial y la prohibición temporal de viajar desde Europa, la suspensión de la temporada de la NBA y la noticia de que el March Madness no tendría espectadores, se me ocurrió lo que ofrece el trabajo a distancia.

No hay apretón de manos. Sin baños comunes (lo que significa no tener que sentarse nunca en un asiento de inodoro caliente). Ningún colega parlanchín que se estaciona en tu oficina para quejarse de su ex-esposa mientras tose (y luego saca un puñado de M&Ms del platico de tu escritorio).

Uno no necesita ser un germofóbico para ver las ventajas. Apartando las pandemias, cada año entre 12.000 y 61.000 estadounidenses mueren de gripe, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades. Unos 18.000 ya han muerto en esta temporada de gripe.

¿Me preocupa morir por el COVID-19? No. Tengo 40 años, y estoy sano y salvo. Pero ninguna gripe es exactamente un “picnic”, aunque no te mate.

Esto me hizo pensar en otras ventajas al trabajar desde la casa. No viajar al trabajo es una bendición. No tener que pagar por el cuidado de nuestros hijos antes o después de la escuela es genial (nos ahorramos un dineral). No tengo que empacar el almuerzo. Puedo hacer ejercicio cuando me apetezca (en teoría).

¿Hay desventajas en el trabajo a distancia? Por supuesto.

Puede resultar solitario, aunque hoy en día es menos problemático con aplicaciones como Slack y Monday.com que te mantienen en contacto con tus compañeros de trabajo. Las distracciones también pueden ser un problema, especialmente si no eres disciplinado o no tienes metas de producción que cumplir. (Dejar la televisión apagada es una buena idea, creo).

Porque soy consciente de las posibles distracciones, generalmente ni siquiera me gusta salir de mi oficina. Me absorberían las tareas domésticas o algo así. (Mi esposa se ríe de esta línea, pero es verdad.) Aún así, sentarse durante horas y horas frente a la computadora tampoco es muy bueno. La comunicación también puede ser difícil. Algunas cosas son más fáciles de hablar en persona y no se pueden comunicar tan eficazmente por correo electrónico o mensajes instantáneos. El mayor desafío del trabajo a distancia, para mí, es superar la sensación de que cada mensaje que recibo debe ser respondido inmediatamente para que la gente no piense que estoy viendo The Witchero estoy tomando una siesta

¿Qué es lo más productivo?

"Logro hacer más cosas".

Así es lo que respondo a la gente que me pregunta cómo es eso de trabajar desde la casa. La gente parece no creerme, pero es verdad.

No es difícil ver por qué, cuando se piensa en ello. No tengo que preocuparme de que la gente se detenga a charlar e interrumpa mi trabajo. No hay almuerzos largos con los colegas. No tener que transportarme al trabajo es probablemente el factor más importante. En trabajos anteriores, pasaba de 90 minutos a dos horas todos los días yendo de mi casa a mi oficina. Ahora, ese tiempo lo paso trabajando.

Esto es anecdótico, por supuesto, pero mucha investigación sobre el tema respalda mi experiencia.

Un estudio de dos años de la Universidad de Stanford bien citado, realizado con la página web de viajes de origen chino, CTrip, encontró un aumento notable en la productividad de los trabajadores -el equivalente a casi un día de trabajo cada semana- entre los empleados que trabajaban desde la casa.

"Encontramos una mejora masiva, masiva en el rendimiento - una mejora del 13% en el rendimiento de las personas que trabajan en la casa", dijo el profesor de Stanford Nicholas Bloom, que discutió el tema en un Ted Talk 2017.

Los empleados remotos también tienen menores tasas de desgaste y es más probable que trabajen un día completo, dijo Bloom. Resulta que las oficinas tienden a tener muchas distracciones. Piscinas de la NCAA y charlas alrededor de los bebederos de agua. Fiestas. "Jim se retira. Hay pastel en la cocina ; ¡venga a reunirse !" Entiendes la idea.

Otros estudios y encuestas muestran resultados similares. Por ejemplo, una encuesta de Airtasker del 2019 a 1.004 empleados a tiempo completo en EE.UU., encontró que los empleados a distancia trabajaban 1,4 días más al mes-16,8 días más al año que sus homólogos de oficina.

Quizás la mejor evidencia proviene de los propios trabajadores a distancia. Más de 9 de cada 10 dicen que son más productivos en casa que en la oficina, según una encuesta de Tiny Pulse.

¿Trabajar desde casa siempre hace a los trabajadores más productivos? Por supuesto que no.

Como señaló The Atlantic en 2017, después de que IBM puso fin a su política de trabajo desde el hogar de larga data, es irónico, ya que IBM fue pionera en el teletrabajo a principios de la década de 1980, a veces el trabajo desde el hogar no mejora la productividad.

Algunos trabajos son más propicios para el trabajo a distancia que otros, y algunas características de los trabajos también son más propicias. Si el trabajo produce mediciones fácilmente mensurables de la productividad personal, por ejemplo, es probable que el trabajo desde el hogar aumente la productividad. Si el puesto requiere mucho trabajo con los clientes y una comunicación modesta o escasa con los compañeros de trabajo, sería lo mismo.

Por otra parte, el trabajo que depende de la "eficiencia de la colaboración" es más probable que resulte en un arrastre de la productividad si los empleados trabajan regularmente a distancia. ¿Por qué? La respuesta parece estar en lo que escribí anteriormente sobre la comunicación. La comunicación puede ser difícil para los trabajadores remotos. El trabajo que requiere mucha colaboración en sistemas complejos podría verse afectado en cuanto a la productividad, especialmente si los miembros del equipo no son buenos comunicadores.

La lección de Coronavirus del trabajo a distancia

Nadie sabe cuán extendido o mortal será el coronavirus. Lo que sí sabemos es que los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de los Estados Unidos (CDC) dicen que el virus se está propagando y que los estadounidenses deben estar preparados para una "perturbación significativa", que finalmente ha llegado. 

Nadie está (todavía) diciendo que COVID-19 es la Gripe Española, un virus que estalló en enero de 1918 y que mató a unos 50 millones de personas en todo el mundo en tres años. Pero hay razones para creer que podría ser más mortal que su primo, la Gripe Porcina de 2009, que causó cientos de miles de muertes en todo el mundo, incluyendo unas 12.500 muertes en los Estados Unidos. Simplemente no lo sabemos.

El punto es que las empresas deben explorar precauciones razonables para proteger a los trabajadores de la adquisición o transmisión de COVID-19, y animar a los empleados a trabajar a distancia cuando lo consideren prudente, sin "entrar en pánico".

No todo el mundo puede trabajar desde la casa, por supuesto. Si eres profesor de escuela, camarero, trabajador de la construcción, o uno de los mil trabajos que hay, es más que probable que tengas que ir a trabajar (al menos por ahora). Pero trabajar desde la casa es probablemente una opción viable para millones de estadounidenses que trabajan y que actualmente no están aprovechando la oportunidad.

Una de las bellezas del sistema capitalista es que la mayoría de las empresas privadas son empresas orientadas a ver resultados. Eso significa que si los trabajadores no están haciendo su trabajo, los supervisores probablemente lo sabrán muy rápidamente. Sospecho que las empresas encontrarán que la mayoría de los trabajadores se mantendrán productivos sin ser "vigilados".

Quién sabe, tal vez incluso aumenten sus ganancias.