Dale al gobierno una pulgada de impuestos y se tomarán una milla

Los gobiernos suelen incumplir sus promesas, especialmente en materia de impuestos.

Una cosa que los gobiernos nos muestran una y otra vez es que casi siempre rompen sus promesas. Esto debería preocuparnos mucho ya que la "guerra" contra el COVID-19 traerá muchas promesas del Congreso que nunca se cumplirán, pero que nos costarán mucho dinero de todos modos.

El gobierno federal estadounidense prometió equilibrar el presupuesto todos los años, incluso promulgando un techo para la deuda en 1917,  con el fin de evitar que se acumulara demasiada deuda. En cambio, continúan siendo fiscalmente irresponsables con nuestro dinero al tener grandes déficits que se perpetúan y han añadido billones a la deuda nacional desde entonces. El coronavirus sólo ha agravado el problema de la deuda, profundizándola gravemente a un ritmo asombroso.

Las autoridades federales nos prometen todo el tiempo que sus proyectos de ley resolverán los problemas que fueron diseñados para ayudar pero obtienen resultados opuestos. El Obamacare prometió incluir a 43 millones de personas sin cobertura médica en las listas de seguros, pero todavía hay 27 millones de personas sin seguro desde que se promulgó hace diez años. También prometió que reduciría las primas de los seguros, pero ha ocurrido lo contrario. Se suponía que la seguridad social era fiscalmente sólida, pero actualmente tenemos un pasivo no financiado de 34 billones de dólares al valor actual. Se supone que el CDC y la FDA nos debían proteger de las pandemias pero han fracasado grandemente en su labor como lo demuestran los errores cometidos durante la debacle del coronavirus.

Tal vez el peor ejemplo de las promesas rotas es el impuesto federal sobre la renta. Cuando este impuesto fue implementado por primera vez, se nos prometió que estaba dirigido sólo a los ricos y que las tasas de impuestos no aumentarían en el tiempo. Por supuesto, la verdad es completamente todo lo contrario

La mayoría de la gente piensa que el impuesto sobre la renta ha existido desde la fundación del país, pero el impuesto sobre la renta fue inconstitucional hasta que se aprobó la 16ª Enmienda en 1909 y se implementó en 1913 (Lincoln promulgó un impuesto sobre la renta temporal para financiar la Guerra Civil, pero lo terminó rápidamente). Antes del impuesto sobre la renta, el gobierno federal recibía la mayor parte de sus ingresos de los aranceles e impuestos especiales sobre cosas como el alcohol. Pero estos impuestos golpearon injustamente a la gente con menores ingresos ya que tenían que gastar un mayor porcentaje de sus ingresos que los ricos en bienes importados y lujos como el whisky.

En reacción a esto, los legisladores pensaron que un impuesto sobre la renta pagado principalmente por los ricos disminuiría la necesidad de aranceles e impuestos especiales que perjudicaban desproporcionadamente a los pobres. Por supuesto, una vez que las autoridades federales podían exigir impuestos sobre la renta, no había límite a lo que podían aumentar las tasas de impuestos u otras formas de gravar. No sólo los ingresos personales estaban sujetos a impuestos, sino que las corporaciones ya habían sido sujetas a impuestos sobre las rentas empresariales. Luego vinieron los impuestos sobre la nómina de la seguridad social en 1935 y esos impuestos especiales todavía siguen entre nosotros.

El impuesto sobre la renta inicial se dirigió en efecto sólo a los ricos. La tasa del impuesto sobre la renta en 1913 era sólo del 1% sobre los ingresos de hasta 20.000 dólares, el primer umbral. La exención personal (la cantidad máxima de ingresos no sujetos a impuestos) era de 3.000 dólares para una persona soltera y 4.000 dólares para una pareja casada. Dado que el ingreso promedio del hogar en ese momento era de sólo $687 por año, no muchas personas pagaban impuestos sobre la renta (sólo el 4% de las personas que ganaban ingresos eran responsables de cualquier impuesto sobre la renta).

En 1913, el nivel más alto del impuesto sobre la renta comenzaba con el escalón de 500.000 dólares de ingresos y estaba a una tasa de sólo el 7%. Los ingresos fiscales totales del gobierno federal ese año fueron de alrededor de 71 millones de dólares, con John D. Rockefeller pagando la mayor parte, alrededor de 2 millones de dólares. El nuevo impuesto sobre la renta estaba cumpliendo sus promesas de hacer que los ricos llevaran la carga.

Sin embargo, no pasó mucho tiempo antes de que aumentaran las tasas de impuestos y redujeron las exenciones, sometiendo a más personas de las clases bajas y medias a los impuestos sobre la renta. Al necesitar más ingresos para financiar los gastos de la Primera Guerra Mundial, en 1918 la exención personal se redujo a 1.000 dólares, mientras que la tasa de impuestos para ingresos de hasta 4.000 dólares se triplicó hasta el 6%. Las tasas de impuesto sobre la renta para ingresos superiores a 500.000 dólares se dispararon al 76%.

Desde entonces hemos visto muchos aumentos y disminuciones en el impuesto sobre la renta. Bajo el mandato de Franklin D. Roosevelt en 1944 la tasa máxima se disparó al 94% en ingresos de más de 200.000 dólares. Incluso el tramo más bajo fue aumentado a una tasa del 23%, mientras que la exención personal se redujo a sólo 500 dólares. Muchos más trabajadores estaban ahora sujetos al impuesto sobre la renta, ya que el ingreso medio de ese año era de 2.595 dólares. Desde entonces, los impuestos sobre la renta y la nómina han tenido un impacto significativo en las clases más bajas.

Hoy en día, la tasa de impuesto federal comienza en el 10% para los ingresos que superan la exención personal de 12.400 dólares para una persona soltera o 24.800 dólares para parejas casadas. La tasa máxima es históricamente baja, un 37%. Puede parecer que las cosas están mejor hoy en día, pero una comparación más justa sería mirar los umbrales de ingresos y exenciones sobre una base ajustada a la inflación.

Usando una calculadora de inflación podemos determinar cuáles serían los apoyos y exenciones originales hoy en día, ajustando la inflación desde 1913: Las exenciones personales de 3.000 dólares para solteros y 4.000 dólares para parejas casadas serían hoy casi 77.000 y 103.000 dólares respectivamente. El primer umbral de 20.000 dólares sería más de 516.000 dólares hoy en día.

Imagina si estas fueran nuestras tasas de impuesto sobre la renta y los niveles actuales. Una persona soltera que gane menos de 77.000 dólares no pagaría impuestos. Si ganaran más que eso, ¡los ingresos por encima de esa cantidad y hasta $516.000 tendrían una tasa de impuestos de sólo el 1%! Eso equivaldría a sólo 4.400 dólares de impuestos sobre un ingreso imponible de 516.000 dólares. Ese mismo individuo hoy en día pagaría casi 87.000 dólares en impuestos federales sobre la renta, ¡diecinueve veces más que en 1913!

Los impuestos para la seguridad social no son diferentes. Cuando se implementaron por primera vez en 1935, la tasa de impuestos era de sólo el 2% sobre los ingresos de hasta 3.000 dólares, dividido por igual entre el empleado y el empleador. ¡Ahora es el 12,4% sobre los ingresos de hasta 137.700 dólares! Además, imponen impuestos de Medicare del 2,9% sobre el 100% de los ingresos, ¡para un impuesto total sobre la nómina del 15,3% sobre los ingresos de la clase media!

Lo importante de todo esto es que cualquier gobierno, especialmente las autoridades federales, nunca dejarán el hambre por más ingresos. Una vez que pongan un pie en la puerta, prepárense para que entren en su casa, exigiéndoles aún más dinero. El coronavirus es la excusa perfecta. Esperen que el Congreso y el Presidente Trump nos imponga mayores impuestos desde todos los ángulos. Y si Joe Biden u otro demócrata progresista ganara la presidencia, pueden apostar que las tasas de impuestos subirán aún más, para todos.

La próxima vez que oiga a un político decir que el impuesto que está defendiendo será bajo y temporal, piense en lo que pasó con los impuestos sobre la renta y la seguridad social.