Cómo la burocracia puede haber cobrado vidas en Uvalde

Un rescate retrasado puede ser un rescate negado.

¿Por qué esperaron?

Esa pregunta debe perseguir a las familias de los diecinueve niños y dos adultos que fueron masacrados en Uvalde, Texas, la semana pasada, a la luz de las recientes revelaciones sobre la respuesta de la policía.

Los relatos de lo sucedido han sido cambiantes e inconsistentes. Pero, según una cronología publicada por Associated Press, mientras los niños estaban atrapados con el asesino en dos aulas contiguas, hasta diecinueve agentes armados esperaron en el pasillo exterior durante más de una hora antes de que se ejecutara finalmente el rescate.

Durante ese tiempo, algunos de los niños atrapados llamaron al 911, rogando que se les enviara a la policía. En una de esas llamadas se oyeron disparos.

"Roland Gutiérrez", informa The New York Times, "que representa a la zona en el Senado del Estado, dijo que la familia de uno de los niños muertos le dijo que su hija había sido alcanzada por una sola bala en la espalda y se había desangrado. Es posible que se hubiese salvado, si hubiesen hecho su trabajo", dijo el Sr. Gutiérrez.

Al igual que "la justicia retrasada es justicia denegada", el rescate retrasado puede ser un rescate denegado.

Un desgarrador video que circula por Internet muestra a los miembros de la familia suplicando desesperadamente (algunos de ellos gritando) a los agentes fuera de la escuela para que rescaten a sus hijos. Dos agentes parecen tener a un hombre detenido en el suelo.

De nuevo, ¿por qué esperaron? La pregunta ha desconcertado sin duda a muchos en todo el mundo, especialmente a los padres de niños pequeños. Semejante retraso parece insondable.

Aunque el "por qué ocurrió" es aún menos seguro que el "qué ocurrió", ciertos informes sobre la respuesta de la policía plantean importantes consideraciones sobre las demoras gubernamentales en general que pueden ser relevantes para esta inquietante cuestión.

Por qué las burocracias son lentas

Es importante recordar que todos los organismos gubernamentales encargados de hacer cumplir la ley son burocracias. Y todas las burocracias tienen ciertas tendencias de comportamiento debido a su estructura institucional y a los incentivos que dicha estructura genera.

El gran economista Ludwig von Mises analizó estas tendencias e incentivos en su libro de 1944 Bureaucracy.

En ese libro, Mises identificó la "lentitud y flojedad" como una de las características inherentes a la burocracia gubernamental que ninguna reforma puede eliminar.

Todos hemos experimentado la "lentitud y dejadez" de la burocracia gubernamental: con la oficina de correos, el Departamento de Transporte, el sistema de escuelas públicas, etc. Por eso en la película de animación Zootopia había perezas trabajando en el Departamento de Transporte y Vehículos y todo el mundo entendía el chiste. Y las burocracias policiales no son una excepción a esta reputación.

¿A qué se debe esto? En parte, se debe a otra característica indeleble de la burocracia: que está, como escribió Mises, "obligada a cumplir normas y reglamentos detallados fijados por la autoridad de un órgano superior". La tarea del burócrata es realizar lo que estas normas y reglamentos le ordenan. Su discreción para actuar según su propia convicción está seriamente restringida por ellas".

A veces el retraso se debe simplemente a que el funcionario está demasiado atado a la burocracia para responder a tiempo. La respuesta oportuna puede estar directamente prohibida por las normas. O el retraso puede deberse a los laberintos de procedimiento kafkianos que hay que sortear primero o a las cadenas de mando que hay que escalar para obtener el permiso.

Burocracia letal

Este puede haber sido un factor importante del retraso posiblemente mortal en Uvalde. Según , el comando de reporteros en la escena del New York Times,

 "...recayó en el jefe de un pequeño departamento de policía creado hace sólo cuatro años para ayudar a proporcionar seguridad en las ocho escuelas de Uvalde. Su jefe, Pedro Arredondo, había ordenado a los agentes reunidos que se abstuvieran de asaltar las dos aulas contiguas donde el pistolero ya había disparado más de 100 veces contra las paredes, la puerta y los aterrorizados alumnos de cuarto grado encerrados con él, dijo la policía estatal. (...)

A los agentes se les dijo, bajo la dirección del jefe Arredondo, que la situación había pasado de ser la de un tirador activo -la cual exigía atacar inmediatamente al pistolero, incluso antes de rescatar a otros niños- a la de un sujeto atrincherado, que exigía una aproximación más lenta, dijeron los funcionarios.

Según el director de la policía estatal, Steven McCraw, esa fue una evaluación incorrecta: Los disparos se podían escuchar esporádicamente dentro de los salones, incluso en las continuas llamadas al 911 de los niños”.

El New York Times también informó:

"El grado de desacuerdo de algunos agentes de la ley en el lugar de los hechos con la decisión de reprimirse se hizo más evidente el sábado, al conocerse más sobre sus frustraciones en el prolongado caos del tiroteo del martes.

Agentes especialmente entrenados de la Patrulla Fronteriza, que llegaron más de 40 minutos después de que comenzara el tiroteo, pidieron a gritos permiso para entrar y enfrentarse al pistolero. "¿Qué les pasa?", preguntaron, según un funcionario informado de la respuesta".

Si algún oficial en el lugar de los hechos albergaba antes un desacuerdo similar, puede que no hubiera supuesto ninguna diferencia, porque "su discreción para actuar según su mejor convicción", por utilizar las palabras de Mises, se habría visto seriamente restringida por la "observancia pedante de normas y reglamentos rígidos"

Una vez más, Mises consideraba que estas características de la burocracia eran irreformables. ¿Por qué? Argumentaba que es la única manera de que una burocracia gubernamental pueda rendir cuentas al público. Un burócrata con las manos libres es aún más peligroso que un burócrata con las manos atadas.

"Si uno asigna a las autoridades el poder de encarcelar o incluso de matar a la gente", escribió Mises, "hay que restringir y circunscribir claramente este poder. De lo contrario, el funcionario o el juez se convertiría en un déspota irresponsable".

"Finalmente", informa el New York Times, "los agentes de policía reunidos afuera se ganaron el permiso para entrar en el aula. Un equipo de agentes tácticos de la Patrulla Fronteriza y de las agencias de policía locales abrió una brecha en la puerta y mató al pistolero de 18 años, Salvador Ramos, después de haber matado a 19 niños y a dos profesores adentro".

Los agentes que se enfrentaron y mataron a ese asesino de niños realizaron una acción magníficamente heroica. Pero tenemos que preguntarnos si alguna de esas muertes se debió en parte a la demora burocrática, a la necesidad de que los agentes sobre el terreno se "ganaran el permiso" para salvar vidas. Puede que nunca lo sepamos. E incluso si es así, ¿son inevitables esos retrasos cuando se trata de responderle a la delincuencia? Mises parecía pensar que sí, ya que creía que la "coerción y la compulsión" (incluida la labor policial) deben delegarse necesariamente en el gobierno, por lo que son inevitablemente burocráticas.

La masa de la burocracia

Si tiene la razón o no, Mises argumenta que el problema de la burocracia no es que no la hayamos reformado, sino que la hemos extendido demasiado más allá de lo que él, como liberal clásico, al igual que los Fundadores de los Estados Unidos, consideraba que era su propio ámbito dentro de la protección de derechos.

En su lugar, la burocracia se ha inmiscuido en asuntos que pertenecen propiamente a las familias y al mercado: ámbitos institucionales que no requieren normas rígidas ni regulaciones para rendir cuentas.

Las familias suelen rendir cuentas por naturaleza humana: como el amor familiar que llevó a los padres de Uvalde, Jacob Albarado y Angeli Rose Gómez, a correr inmediatamente para rescatar, con éxito, ellos mismos a sus hijos, arriesgando sus propias vidas y desafiando a los funcionarios.

Y en el mercado, los productores son responsables ante los consumidores por la búsqueda de ganancias y la evasión de pérdidas: dinámicas de mercado que ayudan en su mayor parte a mantener lugares como los parques de atracciones y las tiendas minoristas expeditos y seguros.

Los gobiernos no pueden recurrir ni al amor familiar ni a las ganancias y las pérdidas, por lo que deben recurrir a lo que Mises llamó "gestión burocrática", que es intrínsecamente lenta y menos receptiva a sus "clientes", incluso cuando esos "clientes" están literalmente suplicando un servicio rápido, como los padres de Uvalde quienes les suplicaron a los agentes del gobierno rescataran a sus hijos.

Mises caracterizó la tendencia de la burocracia moderna a absorber más y más vidas humanas como una marcha hacia el totalitarismo.

"Es bastante correcto", escribió, "como dicen los oponentes de la tendencia al totalitarismo, que los burócratas son libres de decidir según su propia discreción cuestiones de vital importancia para la vida del ciudadano individual. Es cierto que los funcionarios ya no son servidores de la ciudadanía, sino amos y tiranos irresponsables y arbitrarios. Pero esto no es culpa de la burocracia. Es el resultado del nuevo sistema de gobierno que restringe la libertad del individuo para gestionar sus propios asuntos y asigna cada vez más tareas al gobierno".

Por ejemplo, nuestro sistema de escolarización obligatoria ha asignado al gobierno la educación y la seguridad de nuestros hijos durante la mayor parte del día. Y en la medida en que se regule la propiedad privada de armas, hemos restringido aún más la libertad del individuo para proteger a su propia familia y hemos confiado más plenamente la seguridad de los hijos al gobierno.

Los padres deberían darse cuenta de que, como puede ejemplificar el atroz retraso de Uvalde, las burocracias son institucionalmente indignas de esa confianza.

Este artículo fue adaptado de un número del boletín electrónico FEE Daily. Haz clic aquí para suscribirte y recibir noticias y análisis de libre mercado como éste en tu bandeja de entrada todos los días de la semana.